美国不生产稀土是因为保护环境吗?中国稀土出口减产,为何美日欧坐不住了?

近期海关总署公布了稀土的出口数据,前7个月的稀土出口量同比减少了20.2%,而如果只算7月份的单月的出口量的话,比去年同期减少了69.1%。

这个数字就比较恐怖了,为什么这么说呢?

因为中国拿着全球36.67%的储量贡献了全球70%的稀土产品,而中国的稀土供应减少就意味着全世界的高端工业原材料的减少。

这稀土材料都在哪些地方用呢?

简单的说,你手里用的手机、笔记本电脑、地上跑的新能源汽车、天上的飞机发动机、美国的F22战斗机隐身涂层、太空中遨游的卫星等等都要用到稀土金属材料。

所以中国的稀土供应的减少立马就让日美澳这些国家坐不住了,日本开始宣布把国内的稀土储备,从60天提高到180天,澳大利亚开始着手打造属于自己的稀土产业链,而美国也没闲着提出了“2020本土稀土议案”,意在摆脱对中国稀土的依赖。

稀土成为了王炸,对越来越多的国家间的摩擦起着制衡的作用。

但是网上有一种酸溜溜的论调说,美国不生产稀土是因为人家要保护资源保护环境,真的是这样吗?

中国为何会成为全球最大的稀土供应国,真的只是个低端采矿业吗?

今天小美就和大家一起来聊聊这个话题。

NO.1

/ 奇怪的矿石 /

「哦,我们不需要那种技术。没有稀土,我们的系统一样运行。」事实上,因为这种迷之自信,美国国防部早在1998年,就卖掉了最后一批稀土战略储备。

然而,当美国人惊醒时才发现,从雷达到隐形战机,从巡航导弹到精确制导弹药,几乎所有的美国高科技武器,都已离不开中国稀土。

1949年一位地质学家在美国西部的芒廷帕斯,发现一种奇怪的矿石样本,将其寄给了美国地质调查局。此后数十年,这种奇怪的矿石在全球不断激起涟漪,最终引发一场大国间的海啸。

1945年美国人用两颗原子弹结束了二战。孤身涉险芒廷帕斯的地质学家最初想要寻找的,正是制造原子弹的铀元素,但他却意外地发现了一个巨大的矿场。

在他之前,日本人在中国包头的白云鄂博,也发现一个类似的矿场,甚至比那还要更大。只是还没来得及开采,便已战败,只留下一个神秘的传说:日军在撤离中国前,丢辎弃重,只用板车从白云鄂博匆匆装了几车矿石,便在当地人不解的目光中遁去。

传说虽然无法证实,却难掩人类对这种矿石的好奇,因为它含有 17 种特殊元素:镧、铈、镨、钕、钷、钐、铕钆、铽、镝、钬、铒、铥、镱、镥、钪、钇。

这是一组化学性质相似,却具有不同电子和磁特性的元素。因为丰度低,提纯难度大,又被称为稀土元素。其中,前七种叫轻稀土,后十种叫重稀土。两百年来,人类为了捕捉它们前仆后继,但事实上,它们中最稀有的一种,也比黄金多200倍。

人类对看似稀有的东西总怀有一种宗教般的狂热。芒廷帕斯矿被发现后,无数矿工怀着发财梦,蜂拥而至。激情澎湃中,一家名叫 MoIycorp的企业悄然成立。MoIy(钼)昭示着它的野心,那是一种在二战中大显身手的稀有元素,战舰、装甲车因为添加了它而坚韧无比,战斗力爆表。

于点滴之间化腐朽为神奇,这也是两百年来,人类为这些稀有元素如痴如狂的原因。但在很长一段时间里,人们对它们的认识和应用,却极为有限。

也因此,MoIycorp的奠基者们并没能复制大淘金时代的奇迹。事实上,在公司成立最初的十几年里,一直门庭冷落。即便有一些零星的需求,也仅限于打火石之类不痛不痒的东西。

直到20世纪60年代,一种稀土金属——铕,引发一场彩电行业的革命。在铕之前,彩电的红色荧光粉很暗淡。科学家们在一次偶然中发现,掺入铕的荧光粉不但亮度高,还很鲜艳。整个稀土产业,因为这一发现而振臂欢唿。紧接着70年代,稀土在石油精炼中被广泛用作催化剂,芒廷帕斯开始人气飙升,坑凹也越挖越深。

那是美国人统治稀土的时代,仅芒廷帕斯一地,就满足了全球一半以上的需求。但那还不是MoIycorp最高光的时刻。

70年代的两次石油危机,使得汽车厂商急于给汽车减重,以节省油耗。笨重的电机成为他们的首要目标。「听着,我们想让汽车更轻!现在这些电机,都太笨重。」通用汽车的磁力专家约翰·克罗特接到上级指令,开始研制更轻、更强的磁铁。最终,他发明了钕磁铁。

这是一种将铁、硼和稀土元素钕,按一定比例混合在一起的新型磁铁,磁力比常规磁铁强十倍,还耐高温。

几乎是在同一时间,日本住友特金的佐川真人,也发现了这种超强磁铁,日美两国由此联袂主宰了当时的稀土永磁市场。

所不同的是,通用汽车随后组建的麦格昆磁公司,更多接受了来自美国国防部的订单。

1991年,海湾战争爆发,联军以不到300人的轻微代价,重创伊拉克百万大军。战争中,从美军航母战斗群上发射的战斧巡航导弹,以及 F-117隐形轰炸机投下的一枚枚精确制导炸弹,震惊了世界。

制造这些高科技武器的永磁、隐形涂层等稀土材料,正来自麦格昆磁和 MoIycorp。

NO.2

/ 稀土发展历史 /

日本人早在二战时,就觊觎这些资源,即便从白云鄂博败走30年后,依旧念念不忘。

70年代初,包钢投产后不久,日本人曾开高价想买白云鄂博的矿渣,当地人不懂对方葫芦里卖的什么药,随即将此事上报国务院。

周总理指示:矿渣不卖,堆存,留给后人。

这则流传很广的故事,道尽了中国人在稀土开发上的尴尬。在那个物资匮乏的年代,因为缺乏分离技术,中国人守着金山却挨饿,一车车矿石被廉价运往国外,最后再用几十倍的价格换回高纯度产品。

原本指望从当时的稀土巨头,法国罗纳-普朗克公司手中购买技术,却被对方告知:要技术可以,产品必须由他们独家对外经销。在当时没有工业实力的中国也只能答应了,承受着环境污染,资源流失的损失给别人做嫁衣,没有任何的地位可言。

到了1978年,北大教授徐光宪博士在实验室研发出了“串级萃取技术”,颠覆了传统的分离技术,而这个技术相当于把中国的稀土产业从一个被动的不受人尊重的小玩家,一夜之间推到了高端玩家的地位。

当然实验室的成功并不代表着真正的成功,于是他在北大开办了串级萃取学习班,无偿的把技术普及给生产端。

但是稀土行业是个重资产的行业,新的技术意味着要投入巨额的资金,在资金和决策成本都非常高的时代,就并没有人敢第一个吃螃蟹。

一直到80年代初,上海的跃龙化工厂才成为第一个尝试这种新技术的工厂,尝到甜头的化工厂让同行看到了技术的可行性,于是整个行业沸腾了,各大国营厂迅速上马,而且利润丰厚。

这又让各地的私人企业眼红,于是各个地方的国营和私营企业迅速入场,瞬间就把中国的稀土产业推向了一个高峰。

而巨大的产能,也直接冲击着全球的稀土市场。

80年代初中国的稀土产量大约只有20吨左右,但是到了90年代就超过了万吨级的规模,而到了2010年的时候达到了巅峰的12万吨,但是当年的全球稀土总需求也只有10万吨。

无序的竞争导致了价格暴跌,从这张图上我们就可以看出,两种主要的稀土价格从2011年的巅峰时刻跌去了80%左右,直到现在也没有恢复,足可见当时国内的稀土行业有多疯狂。

但是经过一波骚操作之后,中国低廉的开采成本又有着最先进的提炼技术,让国际上其他国家的稀土产业备受打击,特别是美国。

NO.3

/ 美国稀土产业衰落 /

按道理说,美国不可能不知道稀土在工业生产中的重要作用,怎么会放任美国稀土产业衰落呢?

除了中国的稀土产业冲击之外还有两个原因。

上世纪80年代,美国的核管理委员会和国际原子能机构修改了相关的原材料国内许可的法规,而这个法规也无意中导致了美国稀土工业向中国的全面转移,可以说是一次对美国稀土行业的降维打击,这是怎么回事呢?

本来在这之前美国的一些铁矿石、磷酸盐矿石在开采的时候,矿石中会含有一些稀土化合物,于是顺便就提炼出稀土产品赚一点额外的利润,但是这其中的钍元素被这个法规认为是潜在的核燃料来源,被受到高度的监管,出于对成本和法律方面的考量,企业就把稀土资源作为废料掩埋而停止了提炼产业。

而且这个法规对所有的缔约国都有约束力,所以不仅仅是美国,所有的缔约国都必须遵守,但是中国只是观察国,并不受法规的影响,所以可以尽情的发展。

全球各地的稀土项目其实有很多,但是因为资本、政府国际关系、政治等等的利益交织,致使大部分的项目最终都以失败告终。

其次,美国对早期的稀土产业的认识不足,美国钍与稀土元素咨询公司总裁肯尼迪的一篇文章就说了,美国国防部对稀土产业不够重视。

1994年到1998年,美国政府出售了全部的战略稀土储备,而美国的国防后勤局只有少量的稀土氧化物,但是这些氧化物是不能够直接使用的,而是需要拿到中国后提炼出稀土金属后才能使用,而美国的国防承包商和技术公司所使用的所有的稀土金属合金和磁铁都可以追溯到中国。

而到了2012年之后美国似乎认识到了稀土产业的缺失,有400多家稀土初创企业,但是到现在只有不到5家达到了生产阶段,这些企业中只有两家产量比较大,而这两家中一家破产后因为中国的注资而复活。

另外一家量产后不久就失去了运营许可,这家公司位于加州,但也仅限于将生产出的稀土半成品出口到中国,然后中国厂家进行精炼,然后回购用于新能源汽车、航空航天等领域。

我们来看一下这张图。

即使是1994年到1997年,美国对中国稀土的依赖程度最低的时候也达到了65%。

到2016年2月的时候,美国政府发布了一份《稀土材料制定全面措施有助于国防部更好的管理供应链中的国家安全风险》的报告,报告中说,美国如果要重建国内的稀土供应链,需要15年的时间。

2018年,川普还授意美国的稀土公司重启了封存近20年的矿山,足可见美国已经有了危机感,但重启又何谈容易。

从这张图上我们可以看出,美国首次申请稀土专利是在1950年,而中国在1983年才首次申请稀土专利,到1997年首次超越美国,而如今的中国稀土专利数更是超过了美国2.3万件。

这就是技术壁垒,而这种技术壁垒贯穿于中国稀土行业的全产业链的各个领域,包括稀土资源探测、开采、进口来料加工精炼、材料科学、冶金、研发及材料应用。

所以那些说美国不开采本国的稀土资源是为了保护资源保护环境的鬼话,其实质是美国并没有完整的产业链,这是全球化国际分工的必然结果。

虽说中国有了这张王牌,但是在国际争端中打出还是要慎之又慎,中国一向的理念是合作共赢,不挑事不惹事,但也不怕事,安安心心的发展自己就好,朋友来了有酒喝,豺狼来了有猎枪。

但无奈现在的全球化之下,总有人想搞单极,只是想问一下,大家一起喝酒吃肉他不香吗,一定要搞自己优先谁陪你玩…

你觉得,如今的中国半导体产业被不断打压,贸易摩擦频发的今天,中国会祭出稀土这个王炸吗?

(摘自微信公众号:每日财经锐眼)




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